“Malgré des contaminations croissantes, on sort de la singularité du Covid”

Avec près de 150 000 contaminations en une journée, soit une augmentation de 50 % en une semaine, la France connaît-elle une nouvelle vague de Covid ? Comment dresser un tableau complet de la situation épidémique, alors que la hausse des effectifs semble dépasser le desserrement des mesures barrières et l’abandon du voile du devoir en de nombreux endroits. Le professeur Karine Lacombe, infectiologue et chef du service des maladies infectieuses et tropicales (hôpital Saint-Antoine, Paris), analyse l’évolution actuelle du Covid et de la grippe dans le pays et à l’hôpital.


La Conversation-France : Le Covid est passé au second plan de l’actualité, mais reparle d’une forte hausse des contaminations. Où en est-on finalement avec l’épidémie ?

Karine Lacombe : Le virus, actuellement une variante d’Omicron BA.2, n’a jamais disparu… Sa transmission n’a jamais été interrompue. Cependant, malgré la vague de cas positifs, on n’assiste pas à une augmentation parallèle des hospitalisations et surtout des soins intensifs.

En Île-de-France, on comptait 294 personnes en réanimation (108 en AP-HP) et 1 430 en hospitalisation complète (509 en AP-HP) au 23 mars. C’est très faible par rapport à ce qu’on aurait pu connaître…

Il est clair que l’épidémie prend un visage différent de ses origines. Les vaccinations massives ont eu un impact majeur à cet égard, en moins d’un an.

Nous avons maintenant des articles scientifiques, publiés notamment dans le New England Journal of Medicine, qui montrent que bien que le vaccin protège moins d’Omicron, il y a tout de même une réduction de la transmission chez les personnes vaccinées. Bien sûr, parce qu’il s’agit d’un virus hautement contagieux, la contamination persiste – mais dans une moindre mesure.

On voit aussi l’effet des vaccinations en termes d’hospitalisations. Parmi ceux qui se font vacciner trois fois et ceux qui se font vacciner deux fois, il y a moins d’hospitalisations et de décès parmi les premiers. Et l’immunisation se développe également après l’infection.

De ce fait, malgré la forte augmentation des transferts, nous restons à un niveau limité d’hospitalisation et de réanimation.

TC-F. : Qui est aujourd’hui majoritairement hospitalisé ?

KL : Le profil des personnes actuellement hospitalisées, en réanimation et mourantes est assez différent de ce qui était observé au début de l’épidémie : ce sont généralement des personnes très âgées et immunodéprimées.

Le premier concerne des patients qui ont déjà été en situation de fragilité avec des pathologies associées, une qualité de vie très dégradée – avec des situations cardiaques, rénales et neurologiques compliquées. On a l’impression que la capture du Covid n’est pas un problème respiratoire, comme on l’a vu auparavant, mais plutôt une altération, une aggravation de l’état général.

Le second concerne les personnes qui n’ont pas pu se protéger par la vaccination ou les anticorps monoclonaux. Le variant Omicron BA.2 semble être relativement résistant à la plupart des molécules disponibles – seul Evusheld conserve son efficacité. Ils n’ont généralement pas eux-mêmes une forme respiratoire sévère, bien que des lésions pulmonaires puissent survenir.

Ces deux populations fragiles sont également sensibles à la plupart des autres virus respiratoires – la grippe, mais pas seulement (infections causées par des métapneumovirus, etc.).

Alors on continue d’accepter des patients, mais ça devient petit à petit une pathologie spécialisée : maladies infectieuses, immunosuppression… Si on avait le niveau de contamination qu’on a actuellement, touchant tout le territoire, avec la pathogénicité qu’on avait lors de la première vague, on aurait être absolument émerveillé. .

TC-F. : Alors peut-on dire que nous entrons dans une nouvelle phase de l’épidémie ?

KL : En effet, le profil de l’épidémie semble changer : elle risque de devenir endémique. En raison de la population, qui est désormais largement immunisée – soit par la vaccination, soit par l’exposition au virus avec récupération ultérieure.

Si le Covid nous a appris une leçon, c’est bien qu’il faille rester très humble dans les connaissances que l’on a… Quand je me souviens des débuts de la pandémie en France, je me dis qu’on n’a jamais pu l’imaginer en une telle intensité. Je n’aurais jamais cru que nous doublerions le nombre de lits dans notre hôpital et que ce ne serait que du Covid – mais que nous serions débordés. Même si nous en parlons maintenant, avec le temps, cela ressemble à de la science-fiction irréelle. Nous étions dans une réalité parallèle.

Aujourd’hui, les signaux semblent plutôt positifs et malgré la très forte contamination nous n’avons pas de voyant rouge à l’hôpital.

TC-F : Et au final, malgré l’absence de traitement…

KL En fait, il y a un point dont on parle peu : quelques prescriptions d’antiviraux en médecine de ville, maintenant qu’on a quelques molécules pour soigner précocement le Covid chez les personnes à risque de formes graves. Il s’agit de Paxlovid (nirmatrelvir / ritonavir).

Il est encore difficile de comprendre pourquoi. Manque de formation des praticiens ? Manque d’information pour les patients ? Mais c’est assez frappant.

Paxlovid est un médicament antiviral efficace contre le SRAS-CoV-2 qui peut être prescrit en médecine communautaire.
rararorro / Shutterstock

Si ce traitement n’est pas parfait, il permet tout de même de réduire le nombre d’hospitalisations et de décès – c’est pourquoi il est autorisé à être mis sur le marché en Europe et ensuite vérifié pour un accès rapide en France. Ils ne réduisent pas l’intensité de la réplication virale, mais diminuent de 83% le risque d’hospitalisation et de formes sévères (dans les études thérapeutiques selon le dossier d’enregistrement).

TC-F. : Le potentiel de moindre danger d’Omicron a été mentionné. Que voyez-vous chez vos patients ?

KL : C’est difficile à dire. Pour déterminer les symptômes exacts d’Omicron, il faudrait pouvoir analyser uniquement les personnes n’ayant jamais été en contact avec le virus – non vaccinées et jamais contaminées. Aujourd’hui, cette population est extrêmement limitée : ceux qui attrapent l’Omicron ont déjà été atteints ou ont été vaccinés, donc les symptômes sont atténués.

On ne peut pas dire formellement qu’Omicron en tant que tel est moins pathogène… Mais aujourd’hui il semble moins car la population est largement immunisée.

Chez les patients, on observe qu’elle touche la sphère ORL et provoque davantage de symptômes, tels que trachéite, angine, catarrhe oculaire (mucosite aiguë ou chronique, yeux qui pleurent, rhinite, etc.). Et il y a moins de symptômes neurologiques (beaucoup moins d’anosmie, d’agueusie), moins de troubles digestifs, rénaux ou pulmonaires.

Mais même dans ce cas, l’évaluation des lésions pulmonaires doit être prise avec prudence : les personnes immunodéprimées qui n’ont pas d’anticorps protecteurs peuvent développer des formes pulmonaires.

Alors peut-être que lorsque vous êtes vacciné et attrapez Omicron, vous avez une bonne immunité des voies respiratoires basses ou profondes (poumons, etc.), mais l’immunité des muqueuses des voies respiratoires hautes (sphère ORL) est moins bonne. Du coup, l’autre n’a pas exactement les mêmes symptômes… En fait, il se peut tout simplement que nous n’ayons pas la même immunité pour y faire face.

On a aussi entendu parler de la poupe, qui touche les enfants. C’est un abus de langage. Parce que la poupe, qui survient à l’origine dans la diphtérie, provoque une angine de poitrine avec de très grandes membranes blanches qui recouvrent le pharynx et peuvent entraîner une suffocation. Si Omicron, plus précisément BA.2, provoque des trachéites très étranges, ces fameuses membranes blanches ne se montrent pas…

TC-F. : Une autre inquiétude était que le SRAS-CoV-2 forme une « alliance » avec une autre catastrophe virale hivernale : la grippe… Absente des médias, la grippe s’est-elle propagée en France ?

KL : Il y a clairement une véritable épidémie de grippe qui a commencé vers la mi-février – ce qui est relativement tard : on a généralement les premiers cas en décembre, avec un pic de février à mars. L’épidémie continue de croître là-bas, nous ne sommes pas encore au sommet.

Dans la semaine du 14 au 20 mars, nous étions à 214 consultations pour infections respiratoires aiguës pour 100 000 habitants, maintenant nous sommes à 313. Plus généralement, l’augmentation de leur incidence est principalement liée à la circulation des virus grippaux, d’autres virus respiratoires sont actuellement mal circulant… sauf SARS-CoV-2, bien sûr.

Nous avons de nombreux cas, dont des grippes sévères (pneumonie grippale avec surinfection bactérienne). Je suis aussi très surpris du nombre d’hospitalisations : on n’a pas atteint un tel niveau depuis longtemps.

Est-ce parce que les gens ont été mal vaccinés ? Ou que la grippe échappera aux vaccinations cette année ? Cela semble être la deuxième raison.

En effet, il est possible que la composition du vaccin lancé en octobre dernier ne soit pas optimale. On s’y attendait car il y avait peu de cas l’année dernière… Mais ce type de vaccin évolue d’année en année en référence aux souches circulant plus tôt. Par conséquent, les laboratoires n’avaient pas nécessairement accès à des données suffisantes.

La grippe et le covid se propagent cet hiver. Si le vaccin a clairement une efficacité limitée contre les premiers, il a fait ses preuves contre les seconds grâce à la revaccination.
Rido / Shutterstock

Quant aux risques de co-infection avec la grippe et le covid, je pense honnêtement que c’est un phénomène marginal. Tous les virus respiratoires peuvent coexister chez la même personne – rhino et entérovirus, etc. Alors pourquoi pas ces deux-là, mais ils n’auront pas de synergie particulière et ne créeront pas de nouveaux symptômes !

Nous avons bien vu que lorsque deux variants du SARS-CoV-2 sont présents en même temps, comme Omicron et Delta, le résultat ne prime pas sur Omicron BA.2.

Nous sommes désormais bien équipés à l’hôpital et disposons d’appareils PCR dits multiplex qui nous permettent de déterminer en moins de 24h si un patient qui vient d’entrer a un covid, la grippe ou un autre virus des voies respiratoires et de réagir en conséquence.

TC-F. : Comment voyez-vous les semaines à venir après ces deux années difficiles, malgré l’augmentation des cas ?

KL : Compte tenu de l’humilité nécessaire mentionnée ci-dessus, nous sommes à peu près sûrs que le Covid aura peu d’impact sur le système hospitalier.

Il y a des signes assez éloquents : le Covid y est entré dans une sorte de… routine. Nous n’avons plus de secteur qui s’occupe spécifiquement de cela. Bien sûr, lorsqu’un patient vient à l’hôpital pour une infection, il contracte une maladie infectieuse. Cependant, s’il se présente pour une hémorragie gastro-intestinale positive après le test, il restera pris en charge en gastro-entérologie. Comme avant “.

Nous sortons de l’unicité de Covid, et c’est extrêmement important. Nous voyons que nous nous dirigeons vers le “vivre avec” que nous franchissons une nouvelle étape. Enfin, nous ne sommes plus dans l’éternelle catastrophe : nous voyons une issue.

Ces portes ne sont pas la disparition de Covid, mais elles vivent avec lui, avec des outils à gérer. Tu ferais mieux de contrôler la situation que de te faire écraser.

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