Préparez-vous à des vagues de chaleur encore plus intenses

La canicule frappe l’Inde et le Pakistan – l’une des régions les plus densément peuplées du monde – depuis avril, obligeant plus d’un milliard de personnes à supporter des températures largement supérieures à 40°C. Ces températures ne sont pas encore des records historiques pour ces régions, mais la période la plus chaude de l’année est encore à venir.

Alors que la canicule menace déjà la vie de la population et provoque des mauvaises récoltes et des pannes d’électricité, la situation risque de s’aggraver : d’après ce qui se passe ailleurs, l’Inde est vouée à une canicule encore plus intense.

Notre équipe de climatologues a récemment examiné les vagues de chaleur les plus extrêmes au monde au cours des 60 dernières années, mais a pris en compte les écarts par rapport aux températures prévues dans la région plutôt que les températures maximales. L’Inde et le Pakistan ne sont pas inclus dans nos résultats publiés dans la revue Avancées scientifiques. Bien que les températures et les niveaux de stress thermique augmentent constamment à des niveaux absolus très élevés, les vagues de chaleur en Inde et au Pakistan n’ont pas encore été aussi extrêmes par rapport aux normes régionales.

En fait, la région a une histoire plutôt modeste d’extrêmes météorologiques. Dans les données que nous avons examinées, nous n’avons trouvé aucune vague de chaleur en Inde ou au Pakistan qui s’écartait de plus de trois écarts-types de la moyenne, alors que statistiquement un tel événement serait attendu une fois tous les 30 ans. La vague de chaleur la plus grave que nous ayons identifiée en Asie du Sud-Est en 1998 était à cinq niveaux de la moyenne. Une vague de chaleur aussi extraordinaire en Inde aujourd’hui équivaudrait à atteindre des températures de plus de 50 °C dans de grandes parties du pays – de telles températures n’ont jusqu’à présent été observées que dans des endroits localisés.

Nos travaux suggèrent donc que l’Inde pourrait connaître des chaleurs encore plus extrêmes. Étant donné que la distribution statistique des températures maximales quotidiennes est à peu près la même dans le monde entier, il est probable, toujours d’un point de vue statistique, qu’une vague de chaleur record frappera l’Inde à un moment donné ; la région n’a pas encore eu l’opportunité de s’adapter à de telles températures et serait donc particulièrement vulnérable.

Récolte et santé

Bien que la canicule actuelle n’ait pas battu de records historiques, elle reste exceptionnelle. De nombreuses régions de l’Inde ont connu le mois d’avril le plus chaud de l’histoire. Une telle chaleur si tôt dans l’année aura des effets dévastateurs sur les cultures dans une région où beaucoup dépendent de la récolte du blé comme nourriture et moyen de subsistance. Habituellement, la chaleur extrême dans cette région est suivie de près par les moussons fraîches – mais elles n’arriveront pas avant plusieurs mois.

La canicule, qui affecte aussi les infrastructures, les écosystèmes et la santé humaine, n’affectera pas que les cultures. Les effets sur la santé humaine sont complexes car à la fois des facteurs météorologiques (chaleur et humidité) et socio-économiques (mode de vie et capacité d’adaptation) entrent en jeu. On sait que le stress thermique peut entraîner à long terme des problèmes de santé, des problèmes respiratoires et une insuffisance hépatique, mais nous ne pourront pas savoir exactement combien de personnes mourront pendant cette vague de chaleur en raison d’un manque de données sanitaires en provenance de l’Inde et du Pakistan.

Ce que l’avenir apportera

Pour considérer l’impact de la chaleur extrême au cours des prochaines décennies, nous devons examiner à la fois le changement climatique et la croissance démographique, car c’est une combinaison des deux qui amplifiera les effets des vagues de chaleur sur la santé humaine dans le sous-continent indien.

carte du monde avec certains pays ombragés en jaune
Les zones avec une croissance démographique importante au cours des 50 prochaines années (cercles rouges) coïncident toutes avec des localités où il n’y a pas de données de mortalité quotidienne (jaunes).
Mitchell, _Changement climatique naturel_ (2021), CC BY-SA

Dans notre nouvelle étude, nous avons essayé de comprendre comment les extrêmes sont susceptibles de se développer à l’avenir. En utilisant un large ensemble de simulations de modèles climatiques, nous avons obtenu beaucoup plus de données que ce qui est réellement disponible. Nous avons constaté que le réchauffement climatique de base n’affectait pas la distribution statistique des extrêmes. Dans les modèles climatiques, les températures extrêmes quotidiennes augmentent de la même manière que le climat moyen. Le dernier rapport du GIEC indique que les vagues de chaleur en Asie du Sud seront plus intenses et fréquentes au cours de ce siècle. Nos résultats le confirment.

La vague de chaleur actuelle touche plus de 1,5 milliard de personnes, la population du sous-continent indien devant encore augmenter de 30 % au cours des 50 prochaines années. Cela signifie que des centaines de millions d’autres naîtront dans une région qui connaîtra des vagues de chaleur plus fréquentes et plus fortes. Alors que de plus en plus de personnes sont touchées par des vagues de chaleur encore plus fortes, les mesures de réponse au changement climatique doivent être intensifiées – de toute urgence.

Vikki Thompsondirecteur de recherche en sciences géographiques, Université de Bristol et Alan Thomas Kennedy-Asserchercheur en climatologie, Université de Bristol

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article d’origine.

Crédit image : Shutterstock.com/ali awaiss


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